SpaceX获8000万美元大合同 用二手火箭帮美国宇航局发射卫星

腾讯科技讯 美国传奇企业家马斯克创办的SpaceX公司通过重复利用运载火箭,成为全世界卫星发射市场的巨无霸企业,其中美国宇航局也是该公司的卫星发射大客户。据外媒最新消息,SpaceX公司最近从美国宇航局获得了一份价值8040万美元的合同,将在2022年某个时候发射一颗地球观测卫星。

据国外媒体报道,按照合同,SpaceX将用一枚二手(回收)的猎鹰九号火箭帮助美国宇航局发射一枚重达1.7吨的大型卫星,火箭将从美国佛罗里达州卡纳维拉尔角空军发射基地升空。

这颗卫星简称PACE,是一个地球观测卫星,它能够提供地球海洋和大气中粒子的详细数据。简而言之,这颗卫星的目标是:帮助我们更好地了解我们的家园。

在2016年获得美国宇航局科学发射认证后,SpaceX正在扩大合同数量。迄今为止,SpaceX发射了一系列科学卫星,包括2106年的杰森-3号、2018年的TESS和GRACE-FO卫星,以及将于2020年11月发射的“Sentinel 6A”卫星。

但对PACE卫星来说,这是一段艰难的旅程。这颗卫星的项目已经被搁置了好几次,但是到目前为止还是避免了被砍掉的命运。

这是因为特朗普政府为了减少地球科学研究预算,已经三次取消海洋观测卫星的发射任务。不过特朗普每一次削减其经费,美国国会都会投票支持发射任务,包括在2019年12月拨款1.31亿美元用于这项卫星项目。

受到拨款的原因,美国宇航局过去多次推迟了发射计划,最终在最近选择SpaceX作为卫星发射服务商。

“SpaceX公司很荣幸通过发射PACE继续支持美国宇航局的关键科学观测任务,这将有助于人类更好地理解、保护和保护我们的星球,”SpaceX公司总裁兼首席运营官肖薇在一份公司声明中说。

美国宇航局介绍说,PACE卫星将关注我们星球的海洋、云和气溶胶(小空气颗粒)状况,努力更好地理解浮游植物——海洋中的微小植物样生物,它们是食物链的基础。这些生物可以告诉我们很多关于气候变化是如何影响环境的。

美国宇航局表示,这枚地球观测卫星将帮助科学家调查为海洋食物网和美国经济提供燃料的生物多样性,并提供先进的数据产品,以减少全球气候模型中的不确定性,提高我们对地球系统的跨学科理解。它还将继续系统记录与空气质量和地球气候相关的关键大气变量。

据悉,像大多数植物一样,浮游植物依靠叶绿素捕捉阳光,然后利用光合作用将其转化为化学能,释放出氧气作为副产品。

大客户

众所周知的是,SpaceX在人类历史上第一次实现了运载火箭的回收和重复利用,大幅度降低了发射成本。如今,SpaceX正在利用这一优势争夺卫星发射市场,SpaceX也给其他的火箭发射公司带来了巨大的竞争压力。

除了SpaceX之外,贝索斯私人的蓝色起源公司也实现了运载火箭的回收,但是该公司的火箭规模太小,尚未进入实质性的重复发射回收利用。

据报道,在SpaceX创新压力之下,欧洲的阿丽亚娜太空公司也正在开发可以重复利用的火箭,从而保持竞争力。

据悉,SpaceX公司已经获得了全球卫星发射市场超过一半的份额。该公司对于行业的颠覆仍然在继续。最近,SpaceX在官方网站推出了卫星拼单发射服务,用户发射卫星简单到了送快递的程度。只需要支付100万美元,就能够发射200公斤的卫星或者有效载荷,重量超重则增加发射费。

美国宇航局是SpaceX公司的重要客户。之前,SpaceX的龙一飞船已经获得了美国宇航局的合同,为国际空间站运送物资。该公司的龙二飞船也获得了宇航局20多亿美元的合同(包括多次发射任务),将在第二季度首次运送美国宇航员到国际空间站,届时,SpaceX将创造太空探索的又一个记录,即首次由一家私营太空公司完成载人航天任务。

SpaceX过去也获得了帮助美国宇航局发射大型卫星的合同,比如在2016年,SpaceX获得一个价值1.1亿美元的合同,发射一颗用于观测地球水资源的卫星,发射任务将在2021年执行。

据悉,SpaceX公司还在竞标美国宇航局的其他多个项目,比如利用运载火箭或着陆器,把一些科学研究设备发送到月球或者火星表面,不过这些合同的具体公布还有比较长的时间。

值得一提的是,由于全球卫星发射市场的规模比较小,SpaceX公司正在开拓一个副业,就是卫星上网服务。该公司计划发射一万多颗卫星,面向地球偏僻地区提供上网服务,SpaceX已经发射了240颗所谓的星链卫星,计划今年年中首先对美国和加拿大部分地区提供上网服务。

卫星上网业务的收入将远远超过SpaceX的卫星发射任务,SpaceX也希望利用这些收入,为研发星际飞船、下一代重型火箭,完成人类定居火星的任务提供经费。最近有消息称,SpaceX未来可能会把收入稳定的卫星上网业务剥离为一家独立公司,单独上市融资。(腾讯科技审校/承曦)

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